Fundada em 1970 por João Uchôa Cavalcanti Netto, com a implantação do curso superior de Direito,Seu nome é em homenagem ao militar português fundador da cidade do Rio de Janeiro e primeiro-governador geral da capitânia do Rio de Janeiro. Durante a década de 1980 a UNESA dedicou-se a abertura doutros cursos de ciências humanas, tendo se convertido em universidade no ano de 1988.1 Com isso na década seguinte cresceu abrindo cursos pouco tradicionais na área de comunicação e negócios; o que foi uma grande inovação na mercadologia do ensino superior no Estado do Rio de Janeiro, e posteriormente a nível nacional. Nos anos 2000 abriu-se rapidamente as ciências biomédicas.

A Estácio tem ampla estrutura de ensino, e oferece cursos de graduação e pós-graduação lato sensu e stricto sensu em diversas áreas do conhecimento. Também é conhecida pela oferta de Cursos de Férias abertos à comunidade, nos meses de julho e janeiro.

A Universidade Estácio de Sá também oferece, a formação internacional nas áreas de hospitalidade sem a necessidade de sair do país, através de parcerias com escolas europeias. É parceira da Lausanne Ecóle Hôtelière (Hotelaria), Lausanne Hospitality Consulting (Turismologia), Alain Ducasse Formation (Gastronomia), Universidade de Coimbra (Direito), Greensboro's Northen Caroline University (Gestão de Seguros) e The Walt Disney World Company (Gestão de Negócios Hoteleiros e Turísticos).2

Além do investimento em ensino, também administrou um time de futebol profissional, o Estácio de Sá Futebol Clube, entre 2004 e 2011.

Programas ministrados em:
Portuguese (Brazil)

Esta escola também oferece: